La citadelle Saint Elme est une commande du Duc de Savoie Emmanuel-Philibert en 1556 à Andrea Provana de Leyni, architecte et ingénieur au service du Duc et de Charles Quint. Elle a été réalisée par les ingénieurs italiens Benedetto Ala et Gianmaria Olgiati.

Elle fut construite pour la défense de la rade et le contrôle du port de Villefranche. Son architecture est adaptée à la topographie particulière du site dominé par les pentes du Mont Alban. La citadelle de Villefranche sur Mer fait partie de ces édifices militaires "alla moderna" dans lesquels Vauban puisera son inspiration.

Vauban avait reçu l'ordre de Louis XIV de détruire cette fortification, après le siège et la prise de Nice par les armées royales. Il insista auprès du Roi pour préserver un édifice d'une "grande modernité et qui serait utile à la France dans le futur", et obtint gain de cause.

L’originalité et la nouveauté de cet ensemble est qu’il consiste en une volonté de concevoir une "chaîne défensive" capable de couvrir toute attaque côtière, procédé qui sonne définitivement le glas de la conception médiévale de la fortification.
Occupée par les Chasseurs Alpins jusqu'en 1958, la citadelle Saint Elme accueille aujourd'hui la mairie et plusieurs musées.

Médias

Nature des travaux

Le projet se décompose en plusieurs phases et vise à la réhabilitation des parties inaccessibles de la citadelle, une meilleure accessibilité des personnes à mobilité réduite, et une meilleure communication verticale entre les trois niveaux de la citadelle.

Vocation du site

Au XXe siècle, le site a été réutilisé à des fins administraives et culturelles.
Un centre administratif et culturel y est établi depuis 1981 :
- Hôtel de Ville en 1981
- Musée Volti en 1981
- Musée Goetz en 1983
- Auditorium et salles de réunion en 1985
- Théâtre de verdure en 1989

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